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Un astéroïde est un objet céleste, un petit corps du système solaire, qui évolue dans l'espace. Il tourne généralement autour du soleil, mais ce n'est pas une planète ni une étoile.

L'astéroïde est composé de roche, de métaux et de glace. Il a une forme irrégulière et ses dimensions sont très variables : de quelques dizaines de mètres à plusieurs kilomètres.

Il y en aurait actuellement plus de 560.000 dans notre système solaire. Mais ils sont trop petits pour être observés à l'œil nu.

Certains astéroïdes croisent la trajectoire de la Terre : on les appelle des géocroiseurs. En 2011, on en comptait plus de 8000 ! Ils sont très surveillés par les astronomes car potentiellement dangereux : un astéroïde qui rentrerait en collision avec notre planète pourrait faire beaucoup de dégâts ! Le plus souvent, lorsque cela arrive, l'astéroïde est de petite taille. Il s'enflamme alors et se désintègre dans l'atmosphère : c'est une météorite.

Si un astéroïde de plus grande taille devait percuter la Terre, il pourrait provoquer un raz-de-marée, détruire une ville, un pays ou même toute l'Humanité. Mais rassurez-vous : cette probabilité est considérée comme nulle par les scientifiques, qui calculent et prévoient les trajectoires de tous les gros astéroïdes.

Le 8 novembre 2011, un astéroïde de la taille d'un porte-avions a frôlé notre planète, s'approchant à 319.000 km de la surface de la Terre. Le passage de cet objet céleste mesurant 400 mètres de diamètre était prévu par les scientifiques. Le prochain croisement d'un astéroïde aussi gros est prévu pour 2028.

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